Игра придумана весной 1986 года студентом факультета психологии МГУ Дмитрием Давыдовым. Вначале в неё играли в общежитиях, аудиториях и коридорах МГУ, но после того как некоторые студенты университета провели каникулы в летних студенческих лагерях, где отдыхали студенты и других советских ВУЗов, игра вместе с новыми игроками стала распространяться по другим учебным заведениям СССР. После окончания университета, в 1989 году Дмитрий остался в МГУ преподавать психологию для международных студентов (главным образом от социалистических стран), и некоторые из них, вернувшись домой разнесли семена «Мафии» за границу, сначала в Европу (Словакия, Чехия, Словения, Венгрия, Польша, Румыния, Бельгия, Великобритания, Норвегия), а потом в США.
Прототипом игры «Мафия», является европейская игра под названием «Убийца» (англ. Murder), известная с середины XX века. В отличие от игры «Мафия» в «Убийце» игроки посредством обсуждения ищут одного маньяка, а в «Мафии» игроки уже вычисляют коллектив убийц команду мафии.

В настоящее время: Игра получила еще большею популярность после выхода на экраны в 2009г. известного теле-шоу по МУЗ ТВ «МАФИЯ». Только в Москве насчитывается более пятидесяти «Мафия»-клубов и несколько сот интернет ресурсов об игре. Уже в ноябре 2009г. в Киеве стартовал первый международный турнир в «Мафию», а организационных мероприятий по игре «Мафия» проводимых в корпоративной среде даже не сосчитать. Каждый пятый житель мегаполиса уже играл в «Мафию», и каждому второму не терпится в нее поиграть!